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  • angélique VAURY

Fin imminente pour la sonde Dawn autour de Cérès

Positionnée en orbite basse autour de la planète naine, la sonde de la Nasa n'en a plus pour longtemps. Elle va continuer à photographier la surface jusqu'à épuisement de ses réserves d'énergie.


Cette image en gros plan de la Vinalia Faculae dans le cratère Occator a été obtenue par le vaisseau spatial Dawn de la NASA. NASA / JPL-CALTECH / UCLA / MPS / DLR / IDA

C'est entre les mois d'août et d'octobre 2018 que la sonde Dawn sera définitivement perdue, faute d'hydrazine, le combustible qui lui permet de maintenir son antenne orientée vers la Terre. Elle restera alors satellisée autour de la planète naine Cérès pour des dizaines d'années à seulement 35 kilomètres d'altitude, une orbite qu'elle a gagnée en juillet 2018. De cette position rapprochée, elle continuera à alimenter la Terre en photographies et autres données jusqu'à la panne. 

Un monde révélé

Depuis mars 2015, la sonde Dawn est en orbite autour de la planète naine Cérès, dans la ceinture principale d'astéroïdes située entre Mars et Jupiter. Avec un diamètre de 950 km, Cérès est le plus grand corps de la zone. Mais il n'avait jamais été exploré avant la visite de Dawn. La sonde a ainsi révélé un monde beaucoup plus complexe qu'imaginé auparavant. Un monde qui abrite probablement de la glace dans son sous-sol et en quelques endroits de la surface, ainsi que des molécules organiques. Maintenant positionnée à 35 kilomètres d'altitude, la sonde collecte des images et d'autres données scientifiques à partir de ce point de vue sans précédent. Les premières images qu'elle a envoyées vers la Terre sont disponibles (quelques-unes sont à découvrir dans le diaporama ci-dessous). Dawn a aussi commencé l'analyse des émissions de rayons gamma et de neutrons qui reflètent les variations dans la composition chimique de la couche supérieure du sol. 


Le cratère d'Urvara a été photographié au cours de la descente de la sonde Dawn. NASA / JPL-CALTECH / UCLA / MPS / DLR / IDA

Près du cratère d'Urvara, le cratère Yalode. NASA / JPL-CALTECH / UCLA / MPS / DLR / IDA

assemblage cratère Plusieurs cratères de touchent à la surface de Cérès.

Après cette dernière campagne qui peut s'achever brusquement dans quelques jours, Dawn va rester sur son orbite très stable. Un atterrissage ou un écrasement sur Cérès est en effet exclu car la sonde n'a pas été suffisamment bien stérilisée et risquerait de contaminer le sol avec des microbes terrestres.


source : https://www.sciencesetavenir.fr/espace/systeme-solaire/fin-imminente-pour-la-sonde-dawn-autour-de-ceres_125919

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