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La vie peut-elle se générer elle-même ?

On l'a longtemps cru, mais plus maintenant. La découverte des microbes a porté un coup fatal à l'idée de génération spontanée.

En démontrant que les microbes ne pouvaient se développer ex nihilo, Pasteur a tranché cette question millénaire : non, la vie ne peut pas naître de rien. Son élection en 1862 à l'Académie des sciences a enterré la théorie de la génération spontanée et, avec elle, l'idée que des créatures vivantes peuvent surgir de la matière inanimée, sans avoir de parents semblables à eux.

Cette idée avait pourtant traversé les siècles et civilisations. Romains et Grecs pensent que la matière inerte peut donner naissance à des animaux "inférieurs" : limaces, poux, asticots. La doctrine emporte ensuite l'adhésion des Pères de l'Église. Et continue de prospérer au Moyen Âge et à l'aube des Temps modernes, où des penseurs comme Descartes rejoignent le cortège des "spontanéistes".

Ainsi, pendant des millénaires, la génération spontanée a semblé l'évidence même. Nos lointains aïeux, qui observaient la nature à l'œil nu, ne voyaient-ils pas des vers de terre sortir des fruits, des mouches naître de viandes en putréfaction, des souris jaillir des meules de foin sale ? Et comment imaginer, avant l'invention du microscope, qu'un bocal vide puisse contenir de la vie ?

La révolution du microscope

Pourtant, l'heure des attaques contre "l'évidence" finit par sonner. Au XVIIe siècle, Francesco Redi, médecin des Médicis de Florence, est l'un des premiers à faire entendre une voix discordante dans son traité Expériences sur la génération des insectes paru en 1668. Quelques années plus tard, le Hollandais Antonie Van Leeuwenhoek, grâce à des microscopes de sa fabrication, révèle l'existence d'un monde insoupçonné : celui de la vie invisible à l'œil nu. En observant de l'eau de mare, du sang, du sperme, du moût de bière, ce savant est le premier à décrire les globules rouges en 1673, les spermatozoïdes en 1677, les cellules de la levure de bière en 1680, et enfin les bactéries en 1683, signant ainsi la naissance de la microbiologie.

Mais la découverte des micro-organismes pose la question de leur provenance... et ne fait que reporter sur eux la question de la génération spontanée. Après les expériences du Français Louis Joblot et celles de l'abbé italien Lazzaro Spallanzani, considéré comme le père de la biologie expérimentale, la controverse sur la génération spontanée culminera au siècle suivant avec la publication, en 1859, de l'ouvrage du naturaliste Pouchet : Hétérogénie ou Traité de la génération spontanée, et le coup de maître de Louis Pasteur qui pulvérisera cette théorie en démontrant le rôle de la contamination microbienne.

En attendant, l'identification des micro-organismes se poursuit, grâce au perfectionnement du microscope. Vibrion du choléra, levures, bacille de la tuberculose, protozoaires, virus de la rage, bactérie de la peste, staphylocoque... Le tableau de chasse des microbiologistes s'étoffe au fil des décennies. Mais par quel mot désigner tous les êtres vivants simples inaccessibles à la vue ? Il faudra attendre 1878 pour que le chirurgien Charles-Emmanuel Sédillot propose de les baptiser "microbes" (littéralement "petites vies").

À la fin des années 1850, alors que Darwin bâtit sa théorie de l'évolution, nombreux sont les savants à croire encore à la production d'êtres vivants sans parents.

Et le traité de Pouchet apporte de l'eau à leur moulin. Il affirme pouvoir induire la vie à partir de matières stérilisées dans des conditions déterminées. Pasteur est persuadé du contraire. Toute manifestation de "génération spontanée" est pour lui la marque d'une mauvaise manipulation.

Encore faut-il le prouver. L'Académie des sciences, alertée, institue le prix Alhumbert en 1860 afin d' "essayer par des expériences bien faites de jeter un jour nouveau sur la question des générations dites spontanées".

Source : https://www.science-et-vie.com/questions-reponses/la-vie-peut-elle-se-generer-elle-meme-51709

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