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Le télescope spatial CHEOPS dépasse les espérances des scientifiques

Une nouvelle étape est franchie pour CHEOPS: après plus de trois mois de tests effectués par le personnel de la mission, en partie depuis leur domicile en raison de l'épidémie de coronavirus, le télescope spatial a été déclaré entièrement opérationnel. CHEOPS est l'acronyme de "CHaracterising ExOPlanetsSatellite". Il a pour objectif d'analyser les exoplanètes connues afin de déterminer, entre autres, si elles réunissent des conditions propices au développement de lavie.



CHEOPS est unprojetde l'Agence spatiale européenne(ESA) et de la Suisse placé sous la responsabilité de l'Universitéde Berne en collaboration avec l'Université de Genève (UNIGE). Mercredi 25 mars 2020, après presque troismoisde tests approfondis, l'ESA a annoncé que letélescope spatialCHEOPS était prêt à accomplir sa missionscientifiquealors qu'une grande partie dumondese confine pour endiguer l'épidémie de coronavirus. Avec ce succès, l'ESA a transmis la responsabilité des opérations de CHEOPS au consortium chargé de la mission, composé de scientifiques et d'ingénieurs travaillant pour quelques 30 institutions de 11payseuropéens.


Image d'une étoile baptisée HD 88111 prise par CHEOPS. Elle est située à 175 années-lumière dans la constellation de l'Hydre et ne possède pas d'exoplanète connue. CHEOPS a pris une image de l'étoile toutes les 30 secondes pendant 47 heures consécutives. © ESA/Airbus/CHEOPS Mission Consortium


CHEOPS réussit la phase de test malgré les circonstances actuelles

Le succès de la phase de test a eu lieu lors d'une période compliquée au cours de laquelle pratiquementtoutle personnel de la mission a dû accomplir son travail depuis son domicile. "Cette réussite a été rendue possible grâce à l'engagement de l'ensembledes personnes concernées et grâce au fait que les operations de la mission sont en grande partie automatisées, ce qui permet d'envoyer des commandes et de recevoir desdonnéesmême depuis chez soi", explique Willy Benz, professeur enastrophysiqueà l'Université de Berne et directeur de la mission CHEOPS.


Du début du mois de janvier à la fin du mois de mars, une équipe de scientifiques, d'ingénieurs et de techniciens a longuement testé et calibré CHEOPS. "Nous étions aux anges lorsque nous avons constaté que tous les systèmes fonctionnaient comme prévu, voire même mieux que prévu", raconte Andrea Fortier de l'Université de Berne, scientifique spécialiste dutélescopede CHEOPS et qui a dirigé l'équipe du consortium chargée de la mise en service de l'instrument.

Un niveau d'exigence élevé en matière de précision

L'équipe s'est d'abord occupée d'évaluer les performances photométriques du télescope spatial. CHEOPS est un appareil d'une extrême précision capable de découvrir des exoplanètes de la taille de laTerre. "Le test le plus délicat consistait à mesurer laluminositéd'une étoile avec une précision de 0,002% (20 millionièmes)", déclare Willy Benz. Un teldegréde précision est capital afin de bien discerner l'obscurcissement provoqué par le passage d'uneplanètede la taille de la Terre devant une étoile de taille similaire à celle dusoleil(un phénomène appelé "transit" qui peut durer plusieurs heures). CHEOPS devait également montrer qu'il pouvait maintenir ce niveau de précision pendant deuxjoursconsécutifs.

CHEOPS dépasse toutes les espérances

Afin de vérifier tout cela, l'équipe s'est concentrée sur une étoile baptisée HD 88111 qui est située à 175 années-lumière dans la constellation de l'Hydre. Sans planète connue, cette étoile est idéale pour un test de ce genre. CHEOPS a pris une image de l'étoile toutes les 30 secondes pendant 47 heures consécutives. Chaque image a été minutieusement analysée: d'abord par unlogicielautomatiquespécialisé, puis par les membres de l'équipe afin de déterminer à partir de chaque cliché la luminosité de l'étoile de la manière la plus précise possible. L'équipe s'attendait à ce que la luminosité de l'étoile varie quelque peu pendant la période d'observationen raison d'une multitude de facteurs tels que la présence d'une autre étoile dans lechampde vision, de légers tremblements du satellite ou de l'influence durayonnementcosmique sur ledétecteur.


La luminosité de l'étoile determinée à partir de chacune des 5640 images prises par CHEOPS sur 47 heures sont représentés sous forme d'une "courbedelumière". Celle-ci montre la variation des mesures de la luminosité de l'étoile, une variation dont l'écart quadratique moyen s'élève à 0,0015% (15 millionièmes). "La courbe de lumière mesurée par CHEOPS est incroyablement plate. Le télescope spatial va donc au-delà de l'exigence de précision de 0,002% (20 millionièmes)", appuie Christopher Broeg, manager de la mission CHEOPS à l'Université de Berne.


Source : https://www.techno-science.net/actualite/telescope-spatial-cheops-depasse-esperances-scientifiques-N19501.html?fbclid=IwAR2Qj-f6Gwh61VislStTLXTckits6SWCTm4HLi2K7o4ZOFVe8fX6W9KgaA8

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