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Pour la première fois, de l'oxygène moléculaire a été détecté dans une autre galaxie

Abondante sur Terre, les molécules de dioxygène se font très rares dans l'Univers. Pour la première fois, elles ont été détectées dans une autre galaxie, à 500 millions d'années-lumière de la Terre.

Le dioxygène (ou O2) est une molécule vitale pour les humains et tous les autres organismes terrestres aérobies puisqu'il permet la respiration cellulaire. Il est abondant sur notre planète mais dès qu'on s'en éloigne, il est très difficile à identifier dans la Voie lactée et les galaxies plus lointaines. L'oxygène est pourtant le troisième élément le plus abondant dans l'Univers mais l'atmosphère terrestre masque en partie sa signature et d'autres processus physiques pourraient "capturer" les molécules d'O2 et empêcher leur détection.

La danse de deux trous noirs

Depuis la Terre, les quasars ont l'apparence d'étoiles, d'où leur nom de "radiosource quasi stellaire". Il s'agit en fait de galaxies très énergétiques dont le noyau actif est la demeure d'un trou noir supermassif. Ou même de deux trous noirs, comme c'est sans doute le cas pour Markarian 231. Ce quasar situé à 581 millions d'années-lumière de la Terre, est le plus proche de nous, et en son cœur dansent deux trous noirs, l'un d'une masse de 150 millions de masses solaires et l'autre de 4 millions.

C'est en scrutant Markarian 231, à l'aide de deux radiotélescopes en France et en Allemagne, que des astrophysiciens Chinois ont identifié la trace de molécules de dioxygène. C'est la première fois que cette molécule est identifiée en dehors de la Voie lactée et elle n'avait été entraperçue qu'à deux occasions dans notre galaxie, dans deux nébuleuses où des étoiles se forment à un taux élevé. Les spécialistes estiment que la pénurie d'oxygène interstellaire s'explique par le fait que cet élément est piégé sous forme de glace d'eau accrochée à de minuscules particules de poussières.

Source :

https://www.sciencesetavenir.fr/espace/univers/premiere-detection-d-oxygene-moleculaire-dans-une-autre-galaxie_141711

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