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Saturne a plus de lunes que Jupiter : découverte de 20 nouveaux satellites naturels

Jupiter : 79, Saturne : 82. C'est officiel : celle que l'on surnomme le Seigneur des Anneaux vient de détrôner sa grande rivale après la découverte de 20 nouvelles lunes dans son royaume très étendu.

Il y a un an, Scott S. Sheppard, de la Carnegie Institution for Science, annonçait la découverte d'un cheptel de 12 nouvelles lunes autour de Jupiter. La plus grosse planète du Système solaire pouvait-elle aussi se targuer du titre de celle qui possède la plus grande cour de satellites naturels.

Mais lundi 7 octobre, le même chercheur qui a agrandi le parc de satellites de la géante gazeuse annonçait au Centre des planètes mineures de l'IAU, l'International Astronomical Union que Saturne détrône sa rivale dans ce domaine.

Au terme d'une enquête réalisée avec ses collègues David Jewitt, de l'Ucla, et Jan Kleyna, de l'université d'Hawaï, avec « l'un des plus grands télescope du monde », le Subaru, au sommet du Mauna Kea, l'astrophysicien a dévoilé l'existence de 20 nouveaux satellites naturels autour de Saturne, étendant ainsi son royaume à 82 satellites connus.

Une cohorte de petits satellites qui avaient échappé jusqu'ici à la vigilance des astronomes - en quelque quatre siècles d'observations - et que les chercheurs ont pu relier à différentes familles.

Pourquoi une telle découverte est-elle si importante ? Parce que « [ces satellites] jouent un rôle crucial en nous aidant à déterminer comment les planètes de notre Système solaire se sont formées et ont évolué », souligne le chercheur.

Source : https://www.futura-sciences.com/sciences/actualites/saturne-saturne-plus-lunes-jupiter-decouverte-20-nouveaux-satellites-naturels-77848/

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