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Sur Mercure, de la glace née grâce à la chaleur

Mis à jour : avr. 1

De grandes quantités de glace sont présentes dans l'ombre des cratères situés aux deux pôles de Mercure.



De type tellurique, comme ses consœurs du système solaire interne Mars, Venus et la Terre, Mercure est la planète la moins massive et la plus proche du Soleil. Conséquence : Il y fait très très chaud…ou très très froid ! La température à sa surface s'élève en effet à près de 400°C côté jour mais retombe à -170°C quand elle n'est plus éclairée. Il existe même près des pôles quelques recoins, au fond de cratères, qui ne reçoivent jamais de lumière et où la température ne dépasse jamais les -180°C. C'est dans ces zones d'ombre que la sonde Messenger, qui s'est satellisée autour de Mercure entre 2011 et 2015, a découvert d'importantes quantités de glace d'eau.


Une vieille histoire

A l'époque de la mission Messenger, les scientifiques suspectaient déjà que de la glace d'eau puisse demeurer à la surface de Mercure. Les cratères d'impact aux pôles ont été identifiés dès les années 70 par une première sonde, Mariner 10, qui a survolé Mercure à trois reprises. Et dans les années 90, les radiotélescopes terrestres ont observé des plaques aux pôles qui reflètent les ondes radio comme de la glace. Bref, il ne manquait plus qu'une confirmation in situ obtenue grâce à l'analyse des données issues des instruments de Messenger et notamment du spectromètre neutron. En plus de l'identification de glace d'eau, les scientifiques ont aussi repéré des dépôts anormalement sombres dans les zones ombragées de manière permanente au pôle nord de Mercure. Il s'agirait d'une fine couche, d'une dizaine de centimètres, de matière organique résiduelle, du carbone à priori. L'eau et la matière proviendraient des comètes et des astéroïdes qui ont bombardé la planète depuis sa formation.


Source : https://www.sciencesetavenir.fr/espace/systeme-solaire/glace-sur-mercure_142706

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